Les unités de distance

Aborder les distances en astronomie est loin d’être une chose aisée… et on a vite fait d’avoir le vertige tant les distances sont énormes et difficiles à se représenter !
Pour donner quelques exemples :

  • L’astre le plus proche de la Terre, la Lune, se situe à une distance moyenne de 380 000 km.
  • La distance séparant la Terre du Soleil est, en moyenne, de 150 000 000 km.
  • La planète (du système solaire) la plus éloignée du Soleil se situe à environ 4 550 000 000 km.

On voit déjà que, rien qu’en restant à l’intérieur du système solaire, les distances sont déjà énormes. Dès qu’on en sort, cela devient très compliqué ! Si on prend le cas de Proxima du Centaure (étoile la plus proche de nous), celle-ci se situe à… 42 300 000 000 000 km !

Il a donc fallu trouver des unités permettant de travailler avec ces distances phénoménales.

 

L’Unité Astronomique (UA)

L’Unité Astronomique, abrégée UA, n’est autre que l’équivalent de la distance moyenne séparant la Terre du Soleil. Nous l’avons vu juste au-dessus, 1 UA vaut donc 150 000 000 km (150 millions de km).
Cette unité est essentiellement utilisée pour parler des distances à l’intérieur du système solaire.

 

L’Année-Lumière (al)

L’année-lumière, comme son nom ne l’indique pas, est bien une unité de distance (et non de temps). Elle correspond à la distance que parcours la lumière, en une année, dans le vide.
La vitesse de la lumière dans le vide vaut 299 792 458 m/s (soit environ 300 000 km/s).
La distance qu’elle parcourt dans le vide est donc d’environ 9 461 milliards de km.

Nous pouvons retenir, de manière approchée que 1 al = 10 000 milliards de km.

 

Le Parsec (pc)

Le Parsec correspond historiquement à la distance à laquelle nous verrions la distance Terre-Soleil (1 UA) sous un angle d’une seconde d’arc.

Depuis 2015, la définition retenue est qu’un Parsec vaut, exactement 648 000 / pi UA.

En ce qui nous concerne, nous pouvons retenir que : 1 pc = 3,26 al

 

 

 

 

En résumé :

  • 1 UA = 150 millions de km
  • 1 al = 10 000 milliards de km
  • 1 pc = 3,26 al

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