Constellation ? Non… Astérisme !

A quoi pensez-vous si je vous parle de constellation ? Par exemple si je vous demande ce qu’est la « Grande Ourse » (ou « grande casserole ») ?

Il y a des chances que vous pensiez à ça :

Constellation de la Grande Ourse

Certes, ce positionnement d’étoiles nous apparait comme représentant une grande casserole, pour autant on ne l’appelle pas une constellation… mais un astérisme !

Un astérisme est un groupement d’étoiles représentant une figure ou un motif particulier. On peut citer comme exemples :

La petite casserole (Petite Ourse)
Le W de Cassiopée
Le Grand Chien

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

Mais du coup, qu’est-ce qu’une constellation ?

La constellation est la région du ciel délimitée par une frontière composée :

  • de parallèles à l’équateur céleste
  • et de perpendiculaires à ces parallèles (qui forme alors des segments d’une même valeur d’ascension droite, je vous renvoie à l’article sur les coordonnées)

Les constellations contiennent des centaines voire des milliers d’étoiles, et peuvent tout aussi bien contenir des objets du ciel profond : nébuleuses, amas d’étoiles, galaxies, … la constellation va donc « au-delà » des étoiles principales représentant un élément particulier.

Ainsi si nous reprenons la constellation de la Grande Ourse, il s’agit de la région suivante (délimitée par les lignes rouges) :

Constellation de la Grande Ourse

Cette constellation est donc identifiable par l’astérisme de la grande casserole (ou de la grande ourse, mais dont la représentation n’est pas complète ci-dessus).

 

Après je vous l’accorde… par abus de langage, on utilise aussi bien le terme de « constellation » pour parler de la région du ciel que du symbole représenté par le groupement d’étoiles.

Les captures d’écran présentées ci-dessus ont été réalisées à l’aide du logiciel Stellarium.

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